Neurofeedback: qué es y para qué se utiliza en psicología

El neurofeedback no es un concepto nuevo. Ha sido objeto de estudio de los investigadores durante varias décadas. Es un método que ayuda a las personas a controlar sus ondas cerebrales de forma consciente. En este post te explico qué es y para qué se utiliza en psicología el neurofeedback.

Las personas se están cansando de que se les prescriban medicamentos y de acudir a un médico tras otro sin ningún alivio. Por ello, el entrenamiento con neurorretroalimentación – o neurofeedback en inglés – se ha convertido en un método terapéutico muy popular para afecciones que van desde la ansiedad y la depresión hasta las conmociones cerebrales y las migrañas.

¿Qué es el neurofeedback?

El neurofeedback es un entrenamiento directo de la función cerebral, mediante el cual el cerebro aprende a funcionar de forma más eficiente. En una consulta, se monitoriza el cerebro en acción, donde se muestra información a la persona. Y se enseña a entrenar al cerebro por cambiar su propia actividad hacia patrones cerebrales más adecuados.

Se trata de un proceso de aprendizaje gradual. Se aplica a cualquier aspecto de la función cerebral que podamos medir. El neurofeedback también se llama biorretroalimentación EEG, porque se basa en la actividad eléctrica del cerebro, el electroencefalograma o EEG. El entrenamiento en autorregulación permite que el sistema nervioso central funcione mejor.

¿Cómo funciona?

Aplicamos electrodos en el cuero cabelludo para conocer la actividad de las ondas cerebrales. La electroencefalografía (EEG) se registra y a continuación, se extraen sus distintos componentes y se transmiten a los sujetos mediante un bucle de feedback en línea en forma de audio, vídeo o combinado. Así, los componentes electrofisiológicos se muestran por separado.

A modo de ejemplo, la potencia de una señal en una banda de frecuencia puede mostrarse mediante un gráfico de barras variable. Durante este procedimiento, el sujeto se da cuenta de los cambios que se producen durante el entrenamiento y podrá evaluar sus progresos para lograr un rendimiento óptimo.

Los protocolos de tratamiento de neurofeedback se centran principalmente en el tratamiento alfa, beta, delta, theta y gamma o en una combinación de ellos como la relación alfa/theta, la relación beta/theta, etc.

¿Quién realiza el Neurofeedback?

El neurofeedback (biorretroalimentación EEG) suele ser realizado por profesionales de la salud mental como psicólogos y terapeutas. Un psicólogo en Córdoba, el doctor Luis Alonso Echagüe y su equipo, están especializados en ello.

También pueden proporcionarla trabajadores sociales clínicos y especialistas en rehabilitación. Los médicos también proporcionan el servicio, pero son los psiquiatras, normalmente quienes son personal capacitado para el tratamiento con neurofeedback.

Para qué se utiliza en psicología el neurofeedback

A continuación te explico las aplicaciones clínicas del entrenamiento de neurofeedback en el tratamiento de enfermedades y trastornos psicológicos.

1. Depresión

Junto con los hallazgos electrofisiológicos frontales en la depresión, parece haber una relación inversa entre la asimetría alfa frontal y las asimetrías parietales. Más concretamente, los pacientes deprimidos que no tienen una ansiedad significativa, parecen tener una activación parietal derecha disminuida (onda alfa en P4). El entrenamiento de neurofeedback se utiliza para aumentar las frecuencias alfa y theta, mientras que inhibe las frecuencias beta más rápidas, produce mejoras significativas en la depresión.

2. Ansiedad

Los investigadores descubrieron que la disminución de los niveles del electromiograma frontal (EMG) mediante la biorretroalimentación EMG podía aliviar tanto los patrones de ansiedad generalizada como los específicos. Se creía que la ansiedad inhibe las ondas alfa, por lo que el entrenamiento alfa aliviaría la ansiedad.

3. Manejo del dolor

La metodología del neurofeedback propone que, mediante la enseñanza de la autorregulación, el paciente puede reducir o incluso eliminar las sensaciones de dolor. El cerebro cambia su organización funcional a nivel de la corteza somatosensorial en los pacientes con dolor crónico. Los protocolos de biofeedback están diseñados para abordar la correlación periférica de la excitación, como la temperatura, la variabilidad del ritmo cardíaco y la tensión muscular, mientras que el enurofeedback afecta directamente al procesamiento de la percepción del dolor.

4. Trastorno por déficit de atención/hiperactividad

Las pruebas sugieren que el mal funcionamiento del lóbulo frontal derecho es la causa del trastorno por déficit de atención/hiperactividad (TDAH) (Hynd et al., 1991). Los síntomas resultantes son la falta de atención, la distracción, la hiperactividad y el desapego extremo. La terapia de neurofeedback es un enfoque de rehabilitación para su tratamiento.

Su objetivo es normalizar el comportamiento sin depender de los medicamentos o de la terapia conductual. Los estudios demostraron que las personas con trastorno de TDAH tienen una actividad de ondas cerebrales más lenta (theta) y menos actividad beta en comparación con las personas normales.

5. Esquizofrenia

En base a varios trabajos sobre el tratamiento de la esquizofrenia, el Inventario Multifásico de Personalidad de Minnesota (MMPI) y el Test de Variables de Atención (TOVA), el efecto positivo del entrenamiento de neurofeedback en el tratamiento de esta enfermedad se expresa de tal manera que la persona con esquizofrenia es capaz de ajustar su actividad cerebral en frecuencias específicas.

6. Insomnio

El neurofeedback se utiliza en el tratamiento de los trastornos del sueño. Se coloca un electrodo y se realiza el tratamiento durante 30 minutos a una frecuencia de 15-18 Hz. Este método hace regula el estado de vigilia, alerta y activo.

7. Problemas de aprendizaje y dislexia

El neurofeedback ha supuesto un gran cambio en el tratamiento de estos trastornos. Estos trastornos se tratan con el aumento de la actividad de las ondas alfa.

8. Trastorno del espectro autista

El objetivo del neurofeedback en niños con autismo es inhibir la relación theta-alfa mientras se potencia la onda beta. La eficacia del neurofeedback en niños diagnosticados con autismo ha sido bien investigada en estudios de casos cualitativos.

9. Tratamiento de adicciones

Los estudios han demostrado que el entrenamiento con neurofeedback es una buena manera de dejar las adicciones y que el uso a largo plazo de las mismas tiene un profundo efecto en el EEG del individuo.

10. Epilepsia

Los estudios sobre el tratamiento de la epilepsia mediante neurofeedback indican que el tratamiento continuo con SMR reduce la tasa de convulsiones en la epilepsia grave e incontrolada.

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